¿Podría la vida darse en planetas que orbitan estrellas frías?


Los astrónomos encuentran planetas en lugares extraños y la pregunta es si podrían soportar vida. Uno de ellos estaría en órbita alrededor de una enana blanca o marrón. Aunque no es una estrella como el sol, ambas brillan,  por lo tanto podría ser orbitado por planetas con los ingredientes necesarios para la vida.

No hay planetas terrestres, o similares a la Tierra que hayan sido confirmados orbitando enanas blancas o marrones, pero no hay ninguna razón para suponer que no existan. Sin embargo, una nueva investigación llevada a cabo por Rory Barnes de la Universidad de Washington y René Heller del Instituto de Astrofísica de Potsdam sugiere que los planetas que orbitan enanas blancas o marrones resultarán malos candidatos para la vida.

Las enanas blancas son los núcleos calientes de estrellas muertas y las enanas marrones son estrellas fallidas, objetos sin masa suficiente para iniciar la combustión nuclear como lo hace el Sol. En teoría, ambas pueden ser lo suficientemente brillantes como para sustentar teóricamente una zona habitable; la franja de espacio necesaria para que el agua exista de modo superficial en un planeta en órbita y que pueda estar en forma líquida, lo que da a la existencia de vida una oportunidad.

El borde interior de dicha zona es donde un planeta comienza a convertirse en un invernadero descontrolado, como Venus. Este fenómeno de calentamiento elimina el agua de la superficie del planeta y toda posibilidad de vida -de habitabilidad- se pierde para siempre.

Las enanas blancas y marrones comparten una característica común que las diferencia de estrellas normales como el sol: se enfrian lentamente y se vuelven menos luminosas en el tiempo. Y a medida que se enfrían, sus zonas habitables encogen gradualmente hacia el interior. Por lo tanto, un planeta que se encontrara en el centro de la zona habitable en la actualidad deberá haber pasado con anterioridad tiempo cerca del borde mortal interior de la zona.

Debido a su pasado, ese planeta se “enfrenta a un difícil camino a la habitabilidad”, dijo Barnes, incluso si son descubiertos justo en esa zona habitable. Digamos que es una especie de cheque cósmico sin fondos, que revela que el mundo probablemente haya perdido los medios para albergar vida mucho antes de que se convirtiera en residente de una zona habitable.

“Estos planetas, si los encontramos hoy en una zona habitable en curso, previamente tuvieron que haber pasado por una fase que les esterilizó para siempre”, dijo Barnes. Heller quien agregó: “Así que, incluso si se encuentran en la zona habitable actualmente, están muertos.

Barnes es el autor principal de un artículo publicado en noviembre en la revista Astrobiology, del cual Heller es co-autor.

Autor: Peter Kelley

Enlace original: Can life emerge on planet around cooling stars?

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