La Vía Láctea roba hidrógeno de las galaxias vecinas más pequeñas


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Astrónomos de la Fundación Nacional para la Ciencia han usado el Telescopio Green Bank (GBT) en Virginia Occidental, junto con datos de otros radio-telescopios  grandes, para descubrir que nuestros vecinos galácticos más cercanos, las galaxias enanas esferoidales, están desprovistos de gas de formación de estrellas, y que nuestra Vía Vía Láctea tiene la culpa.

Estas nuevas observaciones de radio, que son de la mayor sensibilidad de su tipo jamás realizadas, revelan que dentro de un límite bien definido alrededor de nuestra galaxia, las galaxias enanas están completamente desprovistas de gas de hidrógeno; más allá de este punto, las galaxias enanas están llenas de material de formación de estrellas.

La Vía Láctea es en realidad el mayor miembro de un grupo compacto de galaxias que están unidas por la gravedad. Pululando alrededor de nuestra galaxia hogar hay una colección de pequeñas galaxias enanas, la más pequeña de las cuales son las esferoidales enanas relativamente cercanas, que pueden ser los bloques de construcción sobrantes de la formación de otras galaxias. Más lejos, hay un número de galaxias enanas irregulares de tamaño similar y ligeramente deformes, que no están unidas gravitacionalmente a la Vía Láctea y que pueden ser relativamente recién llegadas a nuestro vecindario galáctico.

“Los astrónomos se preguntaban si, después de miles de millones de años de interacción, las cercanas galaxias esferoidales son similares a las galaxias enanas más distantes “, dice el astrónomo Kristine Spekkens, profesor asistente en el Colegio Militar Real de Canadá y autor principal de un artículo publicado en la revista Astrophysical Journal Letters .

Estudios previos han demostrado que las galaxias irregulares enanas más distantes tienen grandes reservas de gas de hidrógeno neutro, el combustible para la formación de estrellas. Estas observaciones pasadas, sin embargo, no eran lo suficientemente sensibles como para descartar la presencia de este gas en las más pequeñas galaxias enanas esferoidales.

Llevando al límite la potencia combinada del GBT (el mayor radiotelescopio completamente dirigible del mundo) y otros telescopios gigantes por todo el planeta, Spekkens y su equipo fueron capaces de sondear las galaxias enanas que vagan alrededor de la Vía Láctea desde hace miles de millones de años en busca de pequeñas cantidades de hidrógeno atómico.

“Lo que encontramos es que hay una clara ruptura, un punto cercano a nuestra galaxia anfitrionas, donde las galaxias enanas están completamente desprovistas de cualquier traza de hidrógeno atómico neutro “, señaló Spekkens.Más allá de este punto, que se extiende unos 1.000 años luz desde el borde del disco lleno de estrellas de la Vía Láctea a un punto que se pensó para que coincidiera con el borde de distribución de la materia oscura, las enanas esferoidales se vuelven infinitamente raras la vez que ricas en gas, un límite donde las irregulares enanas florecen.

Hay muchas maneras de que las grandes y maduras galaxias puedan perder su material de formación de estrellas, pero esto está ligado principalmente a la formación de estrellas violentas o a potentes chorros de material impulsados ​​por agujeros negros supermasivos. Las galaxias enanas que orbitan la Vía Láctea no contienen ninguno de estos procesos energéticos. Son, sin embargo, susceptibles a las influencias más amplias de la Vía Láctea, que a su vez se encuentra dentro de un extenso halo difuso de plasma de hidrógeno caliente.

Los investigadores creen que, hasta cierta distancia del disco galáctico, este halo es lo suficientemente denso como para afectar a la composición de las galaxias enanas. Dentro de esta “zona de peligro”, la presión creada por las velocidades orbitales de las enanas esferoidales puede realmente despojar de rastros detectables de hidrógeno neutro.

Así, la Vía Láctea detiene la formación de estrellas en sus vecinos más pequeños. “Por tanto, estas observaciones revelan mucho sobre el tamaño del halo caliente y sobre cómo orbitan las compañeras de la Vía Láctea”, concluye Spekkens.

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