Descubierto un canal del tamaño del Gran Cañón bajo el hielo de Groenlandia


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Oculto durante toda la historia humana, un cañón de 750 kilómetros de longitud ha sido descubierto debajo de la capa de hielo de Groenlandia. Utilizando datos de radar de la Operación IceBridge de la NASA, los científicos descubriron que el cañón se extiende desde cerca del centro de la isla hacia el norte hasta el fiordo del glaciar Petermann.

Los datos de una misión científica aérea de la NASA revela evidencias de un cañón grande y desconocido escondido bajo un kilómetro de hielo de Groenlandia.

El cañón tiene las características de un canal sinuoso río y tiene por lo menos 750 kilómetros de largo, por lo que es más largo que el Gran Cañón. En algunos lugares, tiene una profundidad de 800 metros, con segmentos de la misma escala que del Gran Cañón. Esta inmensa falla se cree anterior a la capa de hielo de Groenlandia, que ha cubierto la isla durante los últimos millones de años.

“Uno podría suponer que el paisaje de la Tierra ha sido plenamente explorado y cartografiado”, dijo Jonathan Bamber, profesor de Geografía Física de la Universidad de Bristol en el Reino Unido, y autor principal del estudio. “Nuestra investigación muestra que todavía hay mucho por descubrir.”

El equipo de Bamber publicó sus hallazgos en la revista Science 

Los científicos utilizaron datos de miles de kilómetros de radar aerotransportado, recogidos por la NASA e investigadores del Reino Unido y Alemania durante varias décadas, con el objetivo de reconstruir el paisaje que yace bajo la capa de hielo de Groenlandia.

Una gran parte de estos datos se recogieron entre 2009 y 2012 por la Operación IceBridge de la NASA, una campaña científica aérea que estudia el hielo polar. Uno de los instrumentos científicos de IceBridge, la Sonda de Radar Multicanal, operado por el Centro para la teledetección de l placas de hielo en la Universidad de Kansas, puede ver a través de vastas capas de hielo para medir su espesor y la forma del lecho de roca que yace bajo ella.

En su análisis de los datos del radar, el equipo descubrió un cañón de roca continuo que se extiende casi desde el centro de la isla y termina debajo del fiordo del glaciar Petermann en el norte de Groenlandia.

En ciertas frecuencias, las ondas de radio pueden viajar a través del hielo y rebotar en la parte de abajo de la roca del fondo. La cantidad de veces que las ondas de radio rebortaron ayudó a los investigadores a determinar la profundidad del cañón. Cuanto más tiempo llavaba, más profunda era la característica de la roca madre.

“Hay dos cosas que ayudaron a llevar a este descubrimiento”, dijo Michael Studinger, IceBridge científico del proyecto en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. “Son la enorme cantidad de datos recogidos por IceBridge y el trabajo en combinación con otros conjuntos de datos sobre Groenlandia en la recopilación de todos los datos existentes, lo que hacen esta formación aparecer ante nuestros ojos.”

Los investigadores creen que el cañón tiene un papel importante en el transporte de agua de deshielo sub-glacial del interior de Groenlandia hasta el borde de la capa de hielo en el océano. La evidencia sugiere que ante la presencia de la capa de hielo, hace hasta 4 millones de años, el agua fluyó en el cañón del interior a la costa y es un sistema fluvial importante.

“Es bastante notable que un canal del tamaño del Gran Cañón se descubra en el siglo 21 por debajo de la capa de hielo de Groenlandia”, dijo Studinger. “Esto demuestra lo poco que aún sabemos sobre el lecho de roca debajo de las grandes capas de hielo continental.”

La campaña IceBridge volverá a Groenlandia, en marzo de 2014 y  continuará la recolección de datos en tierra y en el hielo marino en el Ártico, utilizando una serie de instrumentos que incluye un radar de penetración de hielo.

Para obtener más información acerca de la Operación IceBridge de la NASA

Enlace original: Scientists discover mega-canyon under Greenland ice sheet

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