La Gran y Pequeña nube de Magallanes en luz ultravioleta


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Astrónomos de la NASA y la Universidad Estatal de Pennsylvania han utilizado el satélite Swift de la NASA para crear la encuesta de luz ultravioleta más detallada jamás hecha de las dos Nubes de Magallanes, la Grande y la Pequeña, las dos galaxias más cercanas a nosotros.

“Nos llevó miles de imágenes y el ensamblaje los principales cuerpos de cada galaxia, dando lugar a las encuestas de más alta resolución de las Nubes de Magallanes en longitudes de onda ultravioleta, “dijo Stefan Immler, quien propuso el programa y gestionó la aportación de la NASA que se llevó a cabo en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Md.

Immler presentó un mosaico de imágenes de 160 megapíxeles de la Gran Nube de Magallanes (LMC) que fue de 57 megapíxeles para la Pequeña Nube de Magallanes (SMC) en la 222 ª reunión de la Sociedad Astronómica Americana en Indianapolis el lunes pasado.

Las nuevas imágenes revelan alrededor de 1 millón de fuentes ultravioletas en LMC y aproximadamente 250.000 en SMC. Las imágenes incluyen luz que va desde 1.600 a 3.300 angstroms, que es una gama de longitudes de onda Ultravioleta en gran parte bloqueada por la atmósfera terrestre.

“Antes de estas imágenes, hubo relativamente pocas observaciones ultravioleta de estas galaxias, y ninguna en alta resolución de estas grandes áreas, por lo que este proyecto es una gran pieza que faltaba en el rompecabezas científico”, dijo Michael Siegel, científico jefe del Swift’s Ultraviolet/Optical Telescope (UVOT) y el Swift Mission Operations Center con sede en la Universidad State College, Pa.

La LMC y la SMC  se hayan a 163.000 y 200.000 años luz de distancia, respectivamente, y se orbitan entre sí, así como a nuestra propia Vía Láctea Vía. MC tiene aproximadamente una décima parte del tamaño de la Vía Láctea, y contiene sólo el 1 por ciento de masa que nuestra galaxia. SMC tiene la mitad de tamaño que su hermana mayor y contiene alrededor de dos tercios de su masa.

A pesar de sus dimensiones modestas, las galaxias ocupan un lugar preponderante en el cielo, ya que están muy cerca de nosotros. Ambas se extienden mucho más allá del campo de visión de UVOT, lo que significaba que se necesitaban miles de imágenes con el fin de cubrir las dos galaxias en tres colores ultravioletas centrados en longitudes de onda de 1,928, 2246  y 2.600 angstroms.

La visualización en el ultravioleta permite a los astrónomos  suprimir la luz de las estrellas normales como el sol, que no son muy brillantes en energías más altas, y proporciona una imagen más clara de las estrellas más calientes y las regiones de formación estelar. Ningún telescopio que no sea UVOT puede producir este tipo de encuestas multicolor de gran campo en alta resolución en ultravioleta. Las capacidades de imagen de gran campo de Swift proporcionan un poderoso complemento, pero un mucho más estrecho campo de imagen que telescopio espacial Hubble de la NASA.

Para producir el mosaico 160 megapíxeles de la LMC, el UVOT de Swift tomó 2.200 instantáneas para una exposición acumulada de 5,4 días. La imagen de SMC de 57 megapíxeles comprende 656 imágenes individuales con una exposición total de 1,8 días.

Ambas imágenes tienen una resolución angular de 2,5 segundos de arco, que es una medida de nitidez. Fuentes separadas por este ángulo, que es el equivalente al tamaño de una moneda de diez centavos visto desde 1 milla de distancia, son visibles como objetos distintos.

“Con estos mosaicos, podemos estudiar cómo nacen estrellas y evolucionan a través de cada galaxia en un solo vistazo, algo que es muy difícil de lograr en nuestra propia galaxia debido a nuestra ubicación en su interior “, dijo Immler. Las Nubes de Magallanes Grande y Pequeña son fácilmente visibles desde el hemisferio sur como leves manchas brillantes en el cielo nocturno. Las galaxias tienen el nombre de Fernando de Magallanes, el explorador portugués que en 1519 dirigió una expedición para navegar alrededor del mundo. Él y su tripulación fueron los primeros europeos que vieron estos objetos.

La Universidad Estatal de Pennsylvania gestiona el Centro de Operaciones de la misión Swift, que controla las operaciones de vuelo. Goddard gestiona Swift, que se lanzó en noviembre de 2004. El satélite funciona en colaboración con la Universidad Estatal de Pensilvania, el Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México y Orbital Sciences Corporation en Dulles, Virginia asimismo hay colaboradores internacionales  en Reino Unido e Italia, y la misión incluye las contribuciones de Alemania y Japón.

Artículo original: NASA’s Swift produces best ultraviolet maps of the nearest galaxies

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