Un vistazo de cerca a un huracán en Saturno


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La sonda espacial Cassini de la NASA ha proporcionado a los científicos las primeras vistas en primer plano en luz visible de un huracán gigante que gira alrededor del polo norte de Saturno.

En las imágenes de alta resolución, los científicos ven que el ojo del huracán tiene alrededor de 2,000 kilómetros de ancho, 20 veces más grande que la media del ojo de un huracán en la Tierra. Delgadas, nubes brillantes en el borde exterior del huracán viajan a 150 metros por segundo. Los remolinos del huracán dentro de un modelo grande, forman una misteriosa forma meteorológica de seis lados conocida como hexágono.

“Hicimos una doble toma cuando vimos este vórtice porque se parece mucho a un huracán en la Tierra”, dijo Andrew Ingersoll, miembro del equipo de imágenes de Cassini en el Instituto de Tecnología de California en Pasadena.“Pero es en Saturno y en una escala mucho más grande, y  de alguna manera está recibiendo pequeñas cantidades de vapor de agua en la atmósfera de hidrógeno del planeta.”

Los científicos estudiarán el huracán lo que permitirá conocer mejor los huracanes en la Tierra, que se alimentan de agua caliente del océano. Aunque no existe una fuente de agua cerca de las nubes altas de la atmósfera de Saturno, saber cómo estas tormentas utilizan el vapor de agua dará cuenta a los científicos de más acerca de cómo se generan y se mantienen los huracanes terrestres.

Tanto un huracán terrestre como al norte del vórtice polar de Saturno tienen un ojo central sin nubes o nubes muy bajas. Otras características similares son nubes altas que forman la pared del ojo, otras nubes altas en espiral alrededor del ojo, y giro hacia la izquierda en el hemisferio norte.

Una diferencia importante entre  huracanes es que el de Saturno es mucho más grande que sus pariente en  la Tierra y gira sorprendentemente rápido. En Saturno, el viento sopla en la pared del ojo, más de cuatro veces más rápido que los vientos huracanados de la Tierra. A diferencia de los huracanes terrestres, que tienden a moverse, el saturnino está bloqueado en el polo norte del planeta. En la Tierra, los huracanes tienden a desplazarse hacia el norte, debido a las fuerzas que actúan sobre los rápidos remolinos de viento del planeta. El de Saturno no se mueve y ya está tan al norte como puede estar.

“El huracán polar está justo en su sitio, y eso es probablemente por qué se ha atascado en el polo”, dijo Kunio Sayanagi, del equipo de imágenes de Cassini y asociado a la Universidad de Hampton, en Hampton, Virginia

Los científicos creen que la enorme tormenta se ha estado produciendo desde hace años. Cuando la Cassini llegó al sistema de Saturno en 2004, el polo norte de Saturno estaba a oscuras porque el planeta estaba en medio de su invierno polar norte. Durante ese tiempo, el espectrómetro infrarrojo compuesto de la sonda espacial mapeo visual y en infrarrojo y detectó un gran vórtice, pero una imagen en luz visible ha tenido que esperar al paso del equinoccio en agosto de 2009. Sólo entonces la luz solar comenzó a iluminar el hemisferio norte de Saturno. La vista requería, a pesar de ello de un cambio en el ángulo de las órbitas de la Cassini alrededor de Saturno para la sonda pudiera ver  los polos.

“Esta visión impresionante y fascinante de la tormenta similar a un huracán sólo es posible porque la Cassini tiene una funcionalidad flexible, con órbitas inclinadas para recorrer la nave por encima y por debajo del plano ecuatorial de Saturno”, dijo Scott Edgington,  adjunto científico del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en Pasadena, California “No se pueden ver las regiones polares muy bien desde una órbita ecuatorial. Observando el planeta desde diferentes puntos de vista, se revela más sobre las capas de nubes que cubren la totalidad del planeta.”

La Cassini cambia su inclinación orbital para una campaña como esta observación  sólo una vez cada pocos años. Debido a que la nave espacial utiliza sobrevuelos en Titán para cambiar el ángulo de su órbita, las trayectorias inclinadas requieren la supervisión atenta de sus operadores. La ruta de acceso requiere años de planificación cuidadosa de antemano y se que se ajuste de manera muy precisa al itinerario previsto para asegurar suficiente propulsor disponible para llegar a futuras órbitas y encuentros planificados.

Enlace original: NASA Probe Gets Close Views of Large Saturn Hurricane

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