Hallado hielo de agua en Mercurio


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Es el momento de añadir a Mercurio a la lista de mundos donde se puede practicar el patinaje sobre hielo. La confirmación tras décadas de incertidumbre, viene después que una sonda espacial de la NASA halla descubierto grandes depósitos de hielo de agua en el planeta más cercano al sol.

El hallazgo es tan atractivo que la NASA dirigirá las observaciones de la  Messenger hacia esa zona en los próximos meses -cuando el ángulo del sol lo permite- para tener una mejor visión, dijo Gregory Neumann, científico del instrumento Messenger en la NASA en el Goddard Space Flight Center en Maryland

“Hay una campaña en curso, cuando la sonda permita mirar más hacia el norte del planeta”, dijo Neumann, autor principal de uno de los tres estudios publicados online en la revista Science.

Los investigadores también creen que el polo sur tiene hielo, pero la órbita de la Messenger no les ha permitido obtener mediciones amplias de la región todavía.

La Messenger trazará una espiral cerca del planeta en 2014 y 2015, ya que se quedará sin combustible y será perturba por la gravedad del sol y Mercurio. Esto permitirá a los investigadores mirar más de cerca el hielo de agua, ya que averiguar cuánto ahí.

Las especulaciones sobre agua helada en Mercurio datan de hace más de 20 años.

En 1991, un grupo de astrónomos disparó señales de radar hacia Mercurio y recibido unos resultados que mostraban que podría haber hielo en ambos polos. Esta idea fue reforzada por mediciones en 1999 con el más potente Arecibo Observatorymicrowave beam en Puerto Rico. Imágenes de radar con el Very Large Array de Nuevo México mostraron que las áreas blancas que los investigadores sospecharon eran hielo de agua.

Una vista más cercana, sin embargo, requería una sonda espacial. Messenger se instaló en la órbita de Mercurio en marzo de 2011, después de unos pocos sobrevuelos. Casi de inmediato, la NASA utilizó un altímetro láser para sondear los polos. El láser es débil -con la fuerza de una linterna- pero lo suficientemente potente como para distinguir brillantes zonas heladas de las más oscuras, en torno a regolitos en Mercurio.

Neumann dijo que el resultado era “curioso”: Había pocos puntos brillantes dentro de cráteres.

El miembro del equipo John Cavanaugh estaba bastante seguro de lo que estaban encontrando, recordó Neumann. Cavanaugh había formado parte del equipo del Lunar Reconnaissance Orbiter, y había visto un extraño patrón similar en la Luna cuando la LRO encontró hielo en los polos lunares en 2009.

El calor instantáneo  en Mercurio mezclaría casi todo el hielo con el regolito que lo rodea, así como con material orgánico posible traído al planeta por cometas y asteroides ricos en hielo.

“Así que lo que estamos viendo es de hecho que el hielo de agua no puede sobrevivir indefinidamente en estos lugares porque las temperaturas aparentemente son muy altas”, dijo Neumann.

El equipo esperaba encontrar agua helada en Mercurio. De hecho, la Messenger ya dibujó un año patrones entre las zonas en sombra permanente en el planeta y los puntos brillantes vistos con el “radar” desde la Tierra hace 20 años.

Lo que los investigadores tenían que hacer era apuntar sus instrumentos en el lugar correcto, en busca de áreas brillantes y luego medir la temperatura y la composición.

El espectrómetro de neutrones de la Messenger mostró trazas de hidrógeno, que es un componente importante del hielo de agua. Sin embargo, el perfil de temperatura inesperadamente mostró que los materiales oscuros, volátiles (coherente con climas en los que sobreviven orgánicos) se mezcla con el hielo.

“Ha sido muy emocionante. Buscábamos puntos brillantes, y vimos zonas oscuras; es algo nuevo”, dijo Neumann.

Los materiales orgánicos son los ingredientes de la vida, aunque no necesariamente conducen a la vida misma. Mientras que algunos científicos piensan que los orgánicos dieron soporte a la vida gracias a  los cometas en la Tierra, la presencia de materia orgánica es también sospechoso de existir en mundos distantes sin aire, como Plutón. Los científicos dicen que los cometas llevan pedacitos orgánicos que se estrellan contra otros planetas con frecuencia durante la historia del sistema solar.

Los investigadores están trabajando para determinar si en efecto se vieron orgánicos en Mercurio. Hasta ahora, sospechan que el hielo de agua de Mercurio posee una capa de 10 centímetros de “material de aislamiento térmico”, según el artículo de Neumann.

Se necesitarán más estudios para averiguar exactamente lo que este material es, pero Neumann dijo que las primeras curvas de temperatura  podrían mostrar materiales orgánicos como aminoácidos.

Autor: Elizabeth Howell

Enlace original: Water ice found at Mercury

 

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