Las galaxias siguen evolucionando en la actualidad


Un estudio completo de cientos de galaxias observadas por los telescopios de Hawai Keck y Hubble de la NASA,  ha puesto de manifiesto un patrón inesperado de cambio que extiende  8.ooo millones de años atrás,  más de la mitad de la edad del universo.

“Los astrónomos creíamos que las galaxias de disco en el universo cercano se habían instalado en su forma actual unos 8.ooo millones de años, habiéndose desarrollado poco desde entonces “, dijo Susan Kassin, astrónoma en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland, e investigadora principal del estudio. “La tendencia que hemos observado en cambio, muestra todo lo contrario, que las galaxias han estado en constante cambio durante este período de tiempo.” 

Actualmente, las galaxias con formación estelar toman la forma ordenada de disco, como la galaxia de Andrómeda o la Vía Láctea, donde la rotación domina sobre otros movimientos internos. Las galaxias azules más distantes  tienden a ser muy diferentes, mostrando movimientos desordenados en múltiples direcciones. Hay un cambio constante hacia una mayor organización hasta nuestros días a medida que los movimientos desorganizados disipan el aumento de la velocidad de rotación. Estas galaxias se van acomodando bien en discos afianzados.

Las galaxias azules -su color indica que hay estrellas formándose dentro de ellas- muestran menos movimientos desorganizados y una rotación cada vez más rápida cuanto más cerca se observa el presente. Esta tendencia es válida para galaxias cualquier masa, pero los sistemas más grandes muestran siempre un nivel de organización más alto.

Los investigadores dicen que las galaxias distantes azules que estudiaron van poco a poco transformándose en galaxias de disco  como la Vía Láctea.

“Estudios previos eliminaron galaxias que no se parecía a discos bien ordenados y rotativos ahora fueran comunes en el universo hoy “, dijo el co-autor Benjamin Weiner, astrónomo de la Universidad de Arizona en Tucson. “Por ese descuido, estos estudios examinaron sólo  galaxias raras en el universo distante que se comportaban según lo previsto y se  llegó a la conclusión de que las galaxias no habían cambiado.” 

En vez de limitar la muestra a ciertos tipos de galaxias, los investigadores se centraron en todas las galaxias con líneas de emisión brillantes que podían ser utilizadas para la determinación de movimientos internos. Las líneas de emisión son las longitudes de onda de leve radiación característicamente emitidas por el gas del interior de una galaxia. Esto se revela cuando la luz de una galaxia se separa en sus colores fundamentales. Estas líneas de emisión también contienen información sobre los movimientos internos de la galaxia y su distancia.

El equipo estudió una muestra de 544 galaxias azules del estudio Redshift Deep Extragalactic Evolutionary Probe 2(DEEP2), un proyecto que usa el Hubble y los telescopios gemelos de 10 metros del Observatorio WM Keck en Hawai. Situadas a una distancia de entre 2000 y 8ooo millones de años luz, las galaxias tienen masas estelares que van desde el 0,3 al 100% de la masa de nuestra galaxia.

Un artículo que describe estos resultados se publicará en The Astrophysical Journal. 

La Vía Láctea debe haber pasado por el mismo tipo de evolución que muestran las galaxias estudiadas en DEEP2, y poco a poco se acomodó a su estado actual mientras el sol y el sistema solar se estaba formando.

Durante los últimos 8000 millones de años, el número de fusiones entre galaxias grandes y pequeñas se ha reducido drásticamente. También lo ha hecho la tasa global de formación de estrellas y las explosiones de supernovas asociadas con esta formación de estrellas. Los científicos especulan que estos factores pueden jugar un papel importante en la creación de la tendencia evolutiva que observa.

Ahora que los astrónomos tienen este modelo, se pueden ajustar las simulaciones por ordenador de evolución de las galaxias hasta que estos modelos sean capaces de replicar la tendencia observada. Esto servirá de guía a los científicos en los procesos físicos responsables.

Enlace original:Astronomers Uncover A Surprising Trend in Galaxy Evolution

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