Cuando los vientos solares de un sistema binario colisionan


La colisión de viento estelar de dos estrellas masivas en órbita entre sí, ha sido vista por primera vez, gracias a los esfuerzos combinados del telescopio de  ESA XMM-Newton y el Swift de la NASA.

Por su intensa luminosidad, los vientos estelares que genera una estrella masiva pueden tener una profunda influencia en su entorno.

En algunos lugares, pueden desencadenar el colapso de nubes de gas y polvo cercanas para formar nuevas estrellas.

En otros, es posible que se cree una explosión de esas nubes, antes de que tengan la oportunidad de empezar a crear nuevas estrellas.

Ahora, el XMM-Newton y el Swift han encontrado una “piedra de Rosetta” para tales vientos en un sistema binario conocido como Cyg OB2 n.9, ubicado en la región de formación estelar conocida como El Cisne, donde los vientos de dos estrellas masivas que orbitan una alrededor de la otra chocan a altas velocidades.

Cyg OB2 n.9 sigue siendo un enigma desde hace muchos años. Su peculiar emisión de radio sólo podía explicarse si el objeto no era una sola estrella, sino dos, una hipótesis que se confirmó en 2008.

En el momento del descubrimiento, sin embargo, no había evidencias directas de que los vientos de las dos estrellas colisionaran, aunque se esperaba la firma de rayos X de un fenómeno tal.

Esta firma sólo puede encontrarse mediante el seguimiento de las estrellas mientras se acercan al punto más cercano de su órbita de 2,4 años alrededor de la otra, una oportunidad que se presentó entre junio y julio de 2011.

A medida que los telescopios espaciales miraban, los vientos estelares feroces chocaban entre sí a velocidades de varios millones de kilómetros por hora, generando plasma caliente a un millón de grados de temperatura, que luego brilla intensamente en rayos-X.

Los telescopios registraron un aumento de cuatro veces en la energía, en comparación con la emisión normal de rayos X cuando las estrellas estan más alejadas de su órbita elíptica.

“Esta es la primera vez que hemos encontrado pruebas claras de que los vientos chocan en este sistema “, dice Yael Nazé de la Universidad de Lieja, Bélgica, y autor principal del artículo que describe los resultados en Astronomy & Astrophysics .

“Sólo tenemos algunos otros ejemplos de vientos en sistemas binarios chocando entre sí, pero este ejemplo se puede considerar como un arquetipo de este fenómeno.”

A diferencia de otros ejemplos de vientos estelares en colisión, el estilo visto en Cyg OB2 n.9 sigue siendo igual a lo largo de la órbita de las estrellas, a pesar del aumento en la intensidad cuando los dos vientos se encuentran.

“En otros ejemplos la colisión es turbulenta, los vientos de una estrella pueden bloquear a los de la otra cuando se encuentran, provocando una caída repentina en la emisión de rayos X”, dice el Dr. Nazé.

“Pero en el sistema Cyg OB2 n. 9 no se ha observado tal cosa , por lo que podemos considerarlo como el primer  ejemplo simple que se ha descubierto; lo que realmente es la clave para el desarrollo de mejores modelos para ayudar a comprender las características de estos poderosos vientos estelares . “

“Este sistema binario en particular representa un paso importante en nuestra comprensión de las colisiones de vientos estelares y sus emisiones asociadas, y sólo se puede lograr mediante el seguimiento de las dos estrellas que orbitan una alrededor de la otra con telescopios de rayos X”, añade el científico del proyecto XMM Newton, Norbert Schartel.

Enlace original: X-raying stellar winds in a high-speed collision

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