Satélites para contar pinguinos


La Antártida cuenta con una población de pingüinos emperador el doble de lo que se pensaba anteriormente, han descubierto investigadores usando tecnología de mapas por satélite para contar a estas  aves no voladoras.

Un equipo internacional de científicos liderado por el British Antarctic Survey (BAS) encontraron 595.000 aves, mucho más allá de las estimaciones previas que iban  de 270.000 a 350.000, según el estudio publicado el jueves en la revista de acceso abierto PLoS ONE . “Estamos encantados de ser capaces de localizar e identificar a un número tan grande de pingüinos emperador”, dijo el autor principal y geógrafo  del BAS, Peter Fretwell.

“Este es el primer censo completo de una especie tomada desde el espacio.”

El pingüino emperador es la mayor especie de pingüino, de pie llega a medir 1,2 metros de altura. Estas aves que no pueden volar, son conocidas por sus reuniones en grupo que les ayuda a  mantener el calor en el hielo a temperaturas tan bajas como -50 ° C. Los machos también empollan los huevos durante meses mientras que la hembra sale a la caza de peces y krill. Se reproducen durante el invierno antártico en zonas que son muy difíciles de estudiar debido a que son remotas y de difícil acceso.

Las imágenes de satélite muestran claramente los colores de los pingüinos en blanco y negro, en contraste con el hielo, y los investigadores fueron capaces de contar 44 colonias a lo largo de la costa de la Antártida, siete de las cuales no habían sido previamente identificadas.

Los científicos han estado preocupados de que el calentamiento global pueda provocar deshielo, sobre todo en el norte de la Antártida, lo que podría poner en peligro el hábitat de los pingüinos.

El nuevo método para su seguimiento puede ayudar a los esfuerzos para vigilar otras especies, dijo el co-autor Phil Trathan, también de la BAS. “La investigación actual sugiere que las colonias de pingüinos emperador se verás seriamente afectada por el cambio climático”, dijo. “Una herramienta de precisión en todo el continente es el censo que se pueda repetir de forma regular y que nos ayudará a monitorear con mayor precisión los impactos del cambio futuro en esta emblemática especie.”

“Mientras que la investigación actual nos lleva a esperar una disminución importante en el número de pingüinos emperador en el próximo siglo, los efectos del calentamiento en la Antártida son regionales y desiguales. En el futuro esperamos que las colonias más australes sigan existiendo, por lo que estos sitios son importantes para la la investigación y su protección.”

El Co-autor del artículo, Michelle LaRue, de la Universidad de Minnesota, dijo que la técnica debe permitir censar con más precisión también otras especies. “Las implicaciones de este estudio son de gran alcance: ahora tenemos una manera de bajo costo y efectiva para aplicar los métodos a otras especies poco conocidas en la Antártida, fortalecer las investigaciones de campo en curso, y proporcionar información precisa a los esfuerzos internacionales de conservación. “

Enlace original: Satellites spy for penguins in Antartica

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