Una mirada de cerca a las dunas de Titán


Titán es un mundo sorprendentemente similar a la Tierra de alguna manera, con lluvia, ríos, lagos y mares. Eso sí, el líquido en este caso es metano-etano en vez de agua, en las condiciones de frío en la superficie. Similar a la Tierra, Titán tiene vastos campos de dunas de arena, que cubren alrededor de 10 millones de kilómetros cuadrados, lo que representa el 13% de la superficie de Titán. La sonda espacial Cassini ha estado estudiando estas dunas con su radar para poder ver a través de la atmósfera de humo constante, con resultados interesantes.

Las dunas de Titán muestran diferencias entre zonas, a pesar de que sólo se encuentran en las zonas ecuatoriales, entre 30 º S y 30 ° N. Están ubicadas tanto en tierras altas como  bajas, pero principalmente en elevaciones más bajas. Las que están en altitudes más altas son más delgadas y mucho más espaciosas, y las diferencias entre ellas son más brillantes en las imágenes de radar, lo que significa que hay menos arena, probablemente, disponible que en altitudes más bajas. Las dunas también se vuelven más estrechas y espaciadas en latitudes más al norte.

El hemisferio sur de Titán tiene veranos más cortos pero más intensos, debido a la órbita elíptica de Saturno alrededor del Sol, por lo que hay menos humedad en el suelo en estas regiones, lo que resulta ideal para la formación de dunas. No hay más humedad en las regiones del norte, donde la mayoría de los lagos y los mares se encuentran.

“A medida que uno va hacia el norte, la humedad del suelo aumenta, por lo que las partículas de arena, son menos móviles y, en consecuencia, el desarrollo de las dunas es más difícil”, dijo el Dr. Le Gall de Latmos-UVSQ en París.

Las características de las dunas de Titán también proporcionan pistas sobre el clima de la luna y su historia geológica.

De acuerdo con Nicolás Altobelli, científico del proyecto, “La comprensión de cómo las dunas se formaron, así como explicar su forma, tamaño y distribución en la superficie de Titán es de gran importancia para la comprensión del clima y su geología. Como el material está hecho de hidrocarburos congelados atmosféricos, las dunas pueden darnos pistas importantes sobre la todavía enigmática atmósfera de metano-etano en Titán, comparable en muchos aspectos con el ciclo del agua en la Tierra. “

También hay que señalar que la arena de Titán está compuesta de hidrocarburos sólidos en lugar de silicatos, como la arena en la Tierra. Similar en apariencia, pero al igual que el resto de Titán, muy diferente en su composición. Son una reminiscencia de los campos de dunas en Namibia o en el sur de Arabia, pero mucho más grandes -tienen un promedio de 2.1 kilómetros  de ancho, 100 metros de altura y se extienden cientos de kilómetros.

Sería interesante ver una versión de Lawrence de Arabia filmada en Titán.

Autor: Paul Scott Anderson

Enlace original: Cassinni takes a closer look to Titan’s sand dunes

 

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