Gran actividad de rayos cósmicos detectada en una cercana galaxia espiral


El sistema de telescopios HESS detecta potenciales peligros para la Tierra en forma de rayos de alta energía en regiones estelares fuera de la Vía Láctea. Entre 2005 y 2008, los astrofísicos han utilizado el sistema de telescopios HESS en Namibia durante un periodo de observación total de 119 horas para detectar  rayos gamma a energías superiores a 220 GeV (miles de millones de electronvoltios). La fuente de estos rayos se encuentra precisamente en el centro óptico de la galaxia NGC 253 nuestra galaxia espiral más cercana fuera del Grupo Local, a una distancia de unos doce millones de años luz de distancia.

El flujo de radiación de la región estelar de NGC 253 medida por HESS implica una enorme densidad de rayos cósmicos; más de 1.000 veces mayor que en el centro de la Vía Láctea.

Un gran número de estrellas masivas nacen en los corazones de estas galaxias, y luego explotan como supernovas. En los restos que dejan atrás, las partículas se aceleran a energías muy altas.

Por otra parte, la alta densidad del gas hace que la conversión de los rayos cósmicos en rayos gamma sea más eficiente. En consecuencia, la región central de NGC 253 brilla alrededor de cinco veces más a la luz de rayos gamma, como todo el resto de la galaxia.

Las observaciones en luz visible, así como en  rangos de frecuencia infrarrojos y de radio, ya habían mostrado que existe una pequeña región en el centro de NGC 253, que dio a luz a un número muy elevado de las estrellas. Esta región presenta una alta densidad de polvo y gas interestelar.

Las estrellas masivas nacidas en esta región queman su combustible nuclear con relativa rapidez y generaran una crisis energética en el final de sus vidas. El núcleo se colapsa mientras que la estrella se destruye en una explosión final. Una supernova estalla de repente un millón o incluso millones de veces más brillante que antes. Las partículas cargadas aceleran a energías muy altas en los restos de dichas explosiones reaccionando con el medio circundante o con los campos electromagnéticos para generar cuantos de rayos gamma de alta energía.

Los cuatro telescopios HESS, cada uno con un área de espejo de 108 metros cuadrados, observa débiles destellos azulados y extremadamente cortos de luz. Esta radiación, llamada de Cherenkov, es emitida por una lluvia de partículas creadas cuando los altos cuantos de energía gamma chocan con las moléculas en la atmósfera terrestre. HESS lleva en funcionamiento desde 2004.

Enlace original: Enormous cosmic ray activity detected in spiral galaxy

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