La NASA confirma el primer planeta hallado en una zona “habitable”


La misión Kepler de la NASA ha confirmado su primer planeta en la “zona habitable”, la región donde el agua líquida podría existir en la superficie del planeta. Kepler también ha descubierto más de 1.000 candidatos a planetas nuevos, casi duplicando el número previamente conocido. 

Diez de estos candidatos son cercanos a la Tierra en tamaño y órbita en la zona habitable de su estrella anfitriona. Los candidatos requieren observaciones de seguimiento para verificar que son planetas reales. 

El planeta recién confirmado, Kepler-22b, es el más pequeño encontrado hasta ahora con una órbita en el centro de la zona habitable de una estrella similar a nuestro sol. El planeta tiene aproximadamente 2,4 veces el radio de la Tierra.

 Los científicos aún no saben si Kepler-22b tiene una composición predominantemente rocosa, gaseosa o líquida, pero su descubrimiento es un paso más para encontrar planetas como la Tierra. 

La investigación anterior sugirió la existencia de planetas cercanos al tamaño de la Tierra en zonas habitables, pero la confirmación clara resultó difícil de alcanzar. Otros dos planetas pequeños que orbitan estrellas más pequeñas y frías que nuestro Sol han sido, recientemente, confirmados en los bordes de la zona habitable, con órbitas muy parecidas a las de Venus y Marte.

“Este es un hito importante en el camino de la búsqueda de un planeta gemelo de La Tierra” , dijo Douglas Hudgins, científico del programa Kepler  de la NASA en Washington. “Los resultados de Kepler siguen demostrando la importancia de las misiones científicas de la NASA, cuyo objetivo es responder a algunas de las preguntas más importantes acerca de nuestro lugar en el universo.” 

Kepler descubre planetas y candidatos por caídas de medición en el brillo de más de 150.000 estrellas en búsqueda de planetas que se cruzan por delante, o “de tránsito”, de sus estrellas. Se requieren por lo menos de tres tránsitos para verificar un planeta. 

“La fortuna nos sonrió con la detección de este planeta”, dijo William Borucki, investigador principal de Kepler en el Ames Research Center en Moffett Field, California, quien dirigió el equipo que descubrió Kepler-22b. “El primer tránsito fue capturado tan sólo tres días después de declarar la nave operativamente preparada. Y fuimos testigos del tercer tránsito en la navidad de 2010.” 

El equipo científico de Kepler utiliza los telescopios terrestres y el Telescopio Espacial Spitzer para revisar las observaciones de candidatos. El campo de estrellas que el Kepler observa en las constelaciones Cygnus y Lyra sólo puede ser visto desde observatorios terrestres desde la primavera hasta principios de otoño. Los datos de estas otras observaciones ayudan a determinar qué candidatos se puede validar como planetas. 

Kepler-22b se encuentra a 600 años luz de distancia. Mientras que el planeta es más grande que la Tierra, su órbita, de 290 días, alrededor de una estrella similar al Sol se asemeja a la de nuestro mundo. La estrella del planeta anfitrión pertenece a la misma clase que nuestro sol, del llamado tipo G, aunque es ligeramente más pequeña y fría. 

De los 54 candidatos a estar en la zona habitable informados en febrero de este mismo año, Kepler-22b es el primero en ser confirmado. Este hito se publicará en The Astrophysical Journal

El equipo de Kepler llevará a cabo su conferencia inaugural de ciencia en el Centro Ames del 5 al 9 de este mes, al anunciar 1.094 nuevos descubrimientos candidatos a planeta. Desde el último catálogo fue publicado en febrero, el número de planetas candidatos identificados por Kepler se ha incrementado en un 89 por ciento y asciende actualmente a 2.326. De estos, 207 son aproximadamente del tamaño de la Tierra, 680 son mucho más grandes, 1181 son del tamaño de Neptuno, 203 del de Júpiter y 55 son más grandes que nuestro gigante gaseoso.

Los resultados, basados ​​en observaciones realizadas desde mayo de 2009 hasta septiembre de 2010, muestran una aumento considerable en el número de candidatos a planeta de menor tamaño. Kepler observó numerosos planetas gigantes en órbitas pequeñas al comienzo de su misión, que se reflejaron en el comunicado de febrero. Después de haber tenido más tiempo para observar tres tránsitos de planetas con periodos orbitales extra, los nuevos datos sugieren que los planetas de una a cuatro veces el tamaño de la Tierra pueden ser abundantes en la galaxia. 

El número de planetas similares a la Tierra y SúperTierras, también ha aumentado; un 200 y 140 por ciento desde febrero respectivamente. 

Hay 48 candidatos a planetas en la zona habitable de su estrella. Si bien esto es una disminución de los 54 anunciados en febrero, el equipo de Kepler ha aplicado una definición más estricta de lo que constituye una zona habitable en el nuevo catálogo, para tener en cuenta el efecto de calentamiento de la atmósfera, lo cual haría que la zona de la estrella se alejara a períodos orbitales más largos 

“El tremendo crecimiento en el número de candidatos a gemelos de La Tierra nos dice que nos acercamos a los planetas para los que el Kepler fue diseñado: ​​los que no sólo son de tamaño similar a nuestro planeta, sino que también son potencialmente habitables,”, dijo Natalie Batalha, líder del equipo de ciencias de la San Jose State University, en San José, California. “Cuantos más datos recopilamos, más aguda es nuestra visión para encontrar planetas más pequeños en períodos orbitales más largos. ” 

El Centro de Investigación Ames de la NASA dirige el desarrollo del sistema en tierra, las operaciones de la misión y el análisis de los datos científicos. El Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, (JPL) logró el desarrollo de la misión Kepler. 

Ball Aerospace y Technologies Corp. en Boulder, Colorado, desarrollaron el sistema de vuelo de Kepler y apoya las operaciones de la misión en el Laboratorio de Física Atmosférica y Espacial de la Universidad de Colorado en Boulder. 

Los Archivos del Space Telescope Science Institute en Baltimore son anfitriones y distribuyen los datos de la misión. Kepler es la décima misión del Discovery de la NASA y está financiado por la Dirección de Misiones Científicas de la NASA en la sede de la agencia.

Autor: Michel Johnson

Enlace original: NASA’s Kepler Mission Confirms Its First Planet in Habitable Zone of Sun-like Star

 
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2 pensamientos en “La NASA confirma el primer planeta hallado en una zona “habitable”

  1. Alan, creo confundes algunas cosas. La “fotografía” es una representación artística, no una foto real, algo totalmente imposible con la tecnología actual. En cuanto a que la NASA tiene un secreto, me encantaría conocer tus fuentes, si es que las tienes. Si se trata de un rumor de alguna página conspiranoica, estás en el sitio incorrecto para ello. Un saludo.

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