El número de estrellas en el universo podría ser mayor del pensado hasta ahora


Las galaxias  más grandes en el universo son galaxias elípticas. La mayor de ellas tiene más de un billón de estrellas de acuerdo con las mediciones astronómicas, en comparación con los 400 millones de nuestra Vía Láctea. Sin embargo, nuevas investigaciones muestran que las galaxias elípticas en realidad tienen de cinco a diez veces más estrellas de las que se creía anteriormente. Esto significa que el número total de estrellas en el universo es probablemente tres veces más grande.

Las estrellas ocultas, son conocidas como enanas rojas por su color y tamaño pequeño. Debido a que las enanas rojas son pequeñas y oscuras en comparación con estrellas como el Sol, los astrónomos no habían sido capaces de detectarlas en galaxias más allá de la Vía Láctea hasta ahora. Como tal, no sabían cuántas estrellas en el universo eran enanas rojas.

Los científicos utilizaron instrumentos de gran alcance en el Observatorio Keck en Hawai, para detectar la firma débil de las enanas rojas en los núcleos de ocho galaxias elípticas, que se encuentran entre los 50 millones y 300 millones años-luz de distancia. Descubrieron que las enanas rojas, que tienen una masa sólo de entre el 10 y el 30 por ciento de la del Sol, eran mucho más abundantes de lo esperado.

“Como resultado, el universo piensa pequeño, al menos cuando se trata del tamaño de las estrellas”, dijo el astrónomo de Harvard, Charlie Conroy. “Nuestro inventario estelar ha cambiado dramáticamente.”

“Nadie sabía cuántas de estas estrellas había“, dice Pieter van Dokkum, astrónomo de la Universidad de Yale, que dirigió la investigación. “Diferentes modelos teóricos predijeron una amplia gama de posibilidades, por lo que este responde a una cuestión que ha dado vueltas durante mucho tiempo acerca de lo abundantes que son éste tipo de estrellas”.

Sus resultados implican que la población estelar depende del tipo de galaxia que los astrónomos estudian, así como un censo de la ciudad de Nueva York y la ciudad de Derby, Kansas dará como resultado números de población muy diferentes.

“Por lo general, asumimos que el resto de galaxias se parecen a las nuestra. Pero esto sugiere que otras condiciones son también posibles”, dijo Conroy. “Este descubrimiento podría tener un impacto importante en nuestra comprensión de la formación de galaxias y su evolución.”

En particular, las galaxias podría contener menos materia oscura – una misteriosa sustancia detectable sólo por sus efectos gravitacionales – que lo que las mediciones anteriores de sus masas indicaban. En cambio, la abundancia de las enanas rojas podrían contribuir con más masa de lo que se calcula.

Sus hallazgos aparecen en la edición en línea del 1 de diciembre de la revista Nature.

Enlace original: The Universe does think small

 

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