El Hayabusa regresó a casa con muestra de polvo procedente de asteroide


La sonda espacial japonesa ha traidoo con éxito lo que son las primeras muestras jamás obtenidas de la superficie de un asteroide. Tras el uso de métodos microscópicos para el estudio de los granos de polvo, los investigadores han confirmado que los minerales sólo podían proceder del asteroide y no de la contaminación de la sonda cuando aterrizó en la Tierra en junio.

La misión Hayabusa, operada por la agencia espacial japonesa JAXA, fue lanzada en 2003 con el objetivo de aterrizar en el asteroide Itokawa (un objeto de 500 m de largo que se encuentra alrededor de 300 millones de kilómetros de la Tierra) y su posterior retorno con muestras a la Tierra previsto para 2007. La nave también tenía a bordo instrumentos de detección a distancia, que incluían un espectrómetro de rayos X, para estudiar la composición del asteroide antes de aterrizar en él.

Después de algunos fallos técnicos, además de ser alcanzada por una llamarada solar, el regreso a casa del Hayabusa se retrasó  tres años. Finalmente aterrizó a finales de junio de este año en la zona de Woomera, en el sur de Australia, y la sonda recuperada – en gran parte intacta- fue enviada de vuelta a Japón para su análisis.

Usando un microscopio electrónico de barrido, científicos de la JAXA anunciaron hoy que alrededor de 1500 granos se han identificado como de origen extraterrestre en las muestras del Hayabusa. Los minerales extraídos son olivino, piroxeno plagioclasa, y sulfuro de hierro. Aunque estos minerales se encuentran en la Tierra, la abundancia de hierro y magnesio en los minerales es diferente en la Tierra que en un asteroide.

La composición de los granos, de alrededor de 10 micras de diámetro, remarca las mediciones tomadas por el espectrómetro de rayos X a bordo de la nave antes de que la Hayabusa aterrizara sobre el Itokawa. Esto descarta la posibilidad de que la muestra estuviera  contaminada por materiales terrestres, la sonda se estrelló en la Tierra.

Se trata de un primer paso y un logro notable que el Hayabusa trajera material a casa procedente de un cuerpo celeste que no fuera la Luna”, dijo el ministro de ciencia y tecnología japonés, Yoshiaki Takagi, en conferencia de prensa en Tokio.

 

Autor: Michael Banks

Enlace original: Space probe brings asteroid dust back to Earth

 

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