Estrella veloz apunta hacía la idea una Vía Lactea con más masa de la esperada


La estrella más rápida vista en el halo de la antigua Vía Láctea podría hacer crecer las estimaciones de la masa de nuestra galaxia, dicen astrónomos alemanes. Por como deberían este tipo de estrellas encajar en la gravedad,  en la Vía Láctea debe haber alrededor de dos billones de veces más masa que la del sol.

La Vía Láctea cuenta con cientos de miles de millones de estrellas, pero la mayoría de su masa se encuentra en el enorme (e invisible) “halo de materia oscura” que envuelve el disco galáctico brillante al que el Sol pertenece. Por lo tanto, la masa exacta de la Vía Láctea se desconoce, con estimaciones aproximadas que van desde 1 hasta 2 billones de masas solares.

Ahora Norbert Przybilla, Alfred Tillich, y Ulrich Heber del Dr. Karl Remeis Observatorio en Bamberg y Ralf-Dieter Scholz, del Instituto Astrofísico de Potsdam sostienen que la cifra más alta es probablemente correcta.

Este grupo de astrónomos estudiaron una estrella llamada SDSS J1539 0239, que compite con nosotros en la constelación Serpiente. Esta es una estrella de rama horizontal, lo que significa que se encuentra en una etapa más avanzada de  evolución que el Sol. Considerando que el Sol genera energía mediante la conversión de hidrógeno en helio, esta estrella se halla en una fase en la queconvierte helio en carbono y oxígeno.

El equipo determinó la velocidad de la estrella en 3D por primera vez mediante la elaboración de tres parámetros. El primero, y más fácil de realizar, cuantificando su efecto Doppler, lo que revela la rapidez con la estrella se mueve hacia la Tierra. Xiangxiang Xue del ObservatorioAstronómico Nacional de China y sus colegas informaron de este hecho hace dos años con una precisión del 2%.

El equipo de Przybilla midiedo entonces su ángulo: el movimiento propio de la estrella, que es el movimiento aparente, año tras año, a través de nuestra línea de visión. Al mirar la posición cambiante de la estrella en las placas fotográficas tomadas en diferentes años, los astrónomos determinaron el movimiento propio con una precisión de alrededor del 20%.

El tercer  y más difícil parametro, consiste en medir la distancia a la que se halla de la estrella, los astrónomos estiman que se trata de  39.000 años-luz , con una precisión del 20%. Junto con el movimiento propio, la distancia revela la velocidad a la que la estrella se mueve a través de nuestra línea de visión.

En relación con el centro galáctico, la estrella está viajando por el espacio a unos 694 kilometros por segundo. Eso es tres veces más rápido que el Sol y cerca de 60 kilometros por segundo más rápido que la anterior estrella del halo anterior que poseía el récord de velocidad. “Estaba claro que esta estrella tenía que ser algo especial e interesante”, dice Przybilla.

De hecho, las únicas estrellas más rápidas que esto son las conocidas como “estrellas de hipervelocidad”, que salen disparadas  por interacciones con el agujero negro supermasivo que se encuentra en la región central de la Vía Láctea . Pero estas estrellas no están vinculadas a la galaxia, así que esta no ejerce ninguna presión sobre su masa. Por el contrario, la estrella de Serpiente estudiada es probablemente nativa de la aureola. “Se dirige  hacia nosotros”, dice Przybilla, “por lo que la probabilidad de que pertenezca a la Vía Láctea es muy alta”.

La alta velocidad de esta estrella significa que la galaxia debe tener al menos 1,8 billones de masas solares, o bien la estrella habría escapado de la atracción gravitatoria de la galaxia. Esta estimación de la masa está de acuerdo con los estudios de galaxias que orbitan alrededor de la Vía Láctea, pero es dos veces superior a la cifra a la que llegó el equipo de Xue después de estudiar los desplazamientos Doppler de las estrellas del halo.

“El resultado es interesante e importante”, dice Scott Tremaine, astrónomo del Instituto de Estudios Avanzados en Princeton, Nueva Jersey, quien no estuvo involucrado en el estudio. Sin embargo, este científico no escatimó en exponer sus dudas sobre este estudio: “La mayor parte de la razón por la que nos parece que ciertas estrellas obtienen esta velocidad tan alta es debido a nuestra línea de visión”, dice. “Y ahí es donde radica la mayor incertidumbre”.

Afortunadamente, para aclarar este tipo de dudas, la ayuda está en camino. En 2012, la Agencia Espacial Europea lanzará Gaia, un satélite que será capaz de medir los movimientos de un modo muy preciso de mil millones de estrellas, entre ellas SDSS J1539 0239. “Gaia será una revolución en nuestra visión del universo cercano.”, asegura Pryzibilla.

Los astrónomos informan de su trabajo en The Astrophysical Journal y en breve habrá una pre-impresión arXiv: 1005.5026.

Autor: Ken Croswell.

Enlace original: Speedy star points to more massive Milky Way.

Para saber más: La Via Lactea.

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