Moléculas super-complejas halladas en el espacio


Un equipo de científicos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC) y la Universidad de Texas han logrado identificar una de las moléculas orgánicas más complejas encontrado hasta ahora en la materia que se halla entre las estrellas. El descubrimiento de antraceno en este medio podría ayudar a resolver un antiguo misterio, la astrofísica lleva décadas preguntándose sobre la producción de moléculas orgánicas en el espacio. Los investigadores divulgaron sus resultados en la revista Monthly Notices de la Sociedad Astronómica Real.

“Hemos detectado la presencia de moléculas de antraceno en una densa nube cerca de la estrella 52 en Cernis Perseo, a unos 700 años luz del Sol“, explica Susana Iglesias Groth, investigadora del IAC.

En su opinión, el siguiente paso es investigar la presencia de aminoácidos. Las moléculas prebióticas, como es el antraceno, pueden llegar a  producir los aminoácidos y otros compuestos esenciales para el desarrollo de la vida, cuando son sometidos a la radiación ultravioleta y son combinados con agua y amoníaco.

“Hace dos años”, dice Iglesias, “encontramos pruebas de la existencia de otra molécula orgánica, el naftaleno, en el mismo lugar, así que todo indica que hemos descubierto una región de formación estelar rica en química prebiótica” . Hasta ahora, el antraceno se había detectado sólo en los meteoritos y nunca en el medio interestelar. Las formas oxidadas de esta molécula son comunes en los sistemas vivos y son bioquímicamente activas. En nuestro planeta, el antraceno oxidado  es un componente básico del aloe y tiene propiedades anti-inflamatorias.

El nuevo hallazgo sugiere que una buena parte de los componentes claves en la química prebiótica terrestre podrían estar presentes en la materia interestelar.

Desde la década de 1980, cientos de bandas en el espectro del medio interestelar, conocidas como bandas difusas espectroscópicas, han sido estudiadas por estar asociados con la materia interestelar, pero su origen no había sido identificado hasta ahora. Este descubrimiento indica que podrían ser el resultado de formas moleculares basados en antraceno o naftalina. Debido a que están ampliamente distribuidas en el espacio interestelar, podrían haber jugado un papel clave en la producción de muchas de las moléculas orgánicas presentes en el momento de la formación del Sistema Solar.

Los resultados se basan en observaciones realizadas en el Telescopio William Herschel en el Roque de los Muchachos en La Palma en las Islas Canarias y  el Telescopio Hobby-Eberly en Texas.

Enlace original: Super-complex organic molecules found in intestellar space.

Para saber más: Antraceno. Página oficial del IAC. Archivo online del estudio (eng).

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