La genética juega al despiste


Históricamente, la altura  ha planteado un reto  para los genetistas que se afanan en encontrar el vínculo entre los genes de rasgos complejos y ciertas enfermedades. Este es un rasgo altamente hereditario, lo que midan los padres predecirá  con  un 80 ó 90% de fiabilidad la estatura de sus hijos. Pero los estudios de los genomas de decenas de miles de personas para las variantes genéticas asociadas con la altura, se han quedado cortas: alrededor de 50 variantes han sido identificados, pero en conjunto representan sólo el 5% o menos de la heredabilidad de la altura.

Muchos genetistas han comenzado a referirsea esta brecha como  “herencia perdida” . Sin embargo, un estudio genético sobre la  estatura, publicado en  en Nature Genetics esta semana, sugiere que esta herencia no falta, sino que simplemente se haya enterrada más profundamente de lo que se pensaba, en una multitud de variantes genéticas que tienen efectos pequeños de forma individual.

Estos estudios de la asociación del genoma (GWAS) de los genomas de miles de personas a la vez, en busca de mutaciones comunes de una sola letra llamados SNP (polimorfismos de nucleótido simple) están asociados a un rasgo o enfermedad. Para asegurar que las asociaciones entre cada SNP y un rasgo son reales, los científicos normalmente establecen un listón muy alto para su significación estadística (con un corte de aproximadamente un millón de veces mayor que la utilizada en, por ejemplo, los estudios epidemiológicos que vinculan los factores ambientales con las enfermedades).

Pero el nuevo trabajo, en lugar de considerar cada SNP de forma unitaria, utiliza un análisis estadístico que considera el efecto que todos los SNP en conjunto tienen en la estatura de una persona. “Eso explica más de la mitad de la variación genética en la altura”, dice Peter Visscher, genetista del Instituto Cuantitativo de Investigación Médica de Queensland en Brisbane, Australia, quien dirigió el estudio. Un análisis sugiere, además, que otro lote de SNP, menos común que los recogidos por GWAS, podría explicar el resto de la herencia de la altura. Esta apreciación, sin embargo, no revela si las variantes son todavía relativamente comunes, tal vez del 2% de la población, o extremadamente raro, es decir, que sean consecuencia únicamente de familias específicas.

“Los resultados sugieren dos cosas”, dice Visscher. “En primer lugar, los efectos de muchas variantes comunes asociadas a un rasgo o  enfermedad son, por su  propia probabilidad, bastante pequeños. En segundo lugar, con el fin de identificarlos,  los investigadores tendrán que estudiar grupos de cientos de miles de personas”.

El problema de la “herencia perdida”  ha llevado a algunos investigadores a cuestionar la idea misma de que la genética de variantes comunes esté realmente diseñada para explicar los caracteres complejos y enfermedades. En cambio, han cambiado su enfoque hacia la búsqueda de variantes raras, por secuenciar los genes que se sospechan están involucrados o genomas enteros o exomes (codificación de secuencias de proteínas) en personas con el rasgo. Un estudio publicado en línea en Nature la semana pasada, por ejemplo, identifica un conjunto de variantes raras de un gen específico que podría aumentar la susceptibilidad de una persona a ciertas enfermedades autoinmunes. (Gen relacionado con enfermades comunes)

“Aunque las variantes raras son conocidos por estar presentes en algunos rasgos complejos, abandonar los estudios  de GWAS es prematuro, por no decir ilógico”, dice David Altshuler, director de genética médica y población del Instituto Broad en Cambridge, Massachusetts. “Yo no creo que se pueda decir que este nuevo estudio  resuelve el problema”, dice. “Estudios como este, simplemente nos recuerdan que no debemos sacar conclusiones acerca de lo que no hemos comprendido todavía.”

Cada vez más, la mayoría de los investigadores coinciden en que no hay una respuesta definitiva a este dilema. “Creo que el escenario más probable es que hay un espectro de variación importante”, dice Visscher. El estudio de su grupo (así como un análisis similar publicado el año pasado sobre la esquizofrenia), sin embargo,  sugiere que puede haber muchas variantes comunes y descubrir la más significativa, aunque esencial,  no será tarea fácil. “Si el verdadero estado de la naturaleza es que en realidad existen muchas variantes , cada una de ellas con un pequeño efecto sobre el riesgo de enfermedad o un rasgo en concreto, entonces no podemos culpar a los estudios de la GWAS, simplemente, es así.”

Autor: Alla Katnelson.

Enlace original: Genetic tells tall tales.

Para saber más: Site oficial de GWAS (eng). Genética al alcance de todos.

Anuncios

Responder

Introduce tus datos o haz clic en un icono para iniciar sesión:

Logo de WordPress.com

Estás comentando usando tu cuenta de WordPress.com. Cerrar sesión / Cambiar )

Imagen de Twitter

Estás comentando usando tu cuenta de Twitter. Cerrar sesión / Cambiar )

Foto de Facebook

Estás comentando usando tu cuenta de Facebook. Cerrar sesión / Cambiar )

Google+ photo

Estás comentando usando tu cuenta de Google+. Cerrar sesión / Cambiar )

Conectando a %s