El telescopio VISTA ofrece una nueva imagen de la galaxia Escultor


La galaxia Escultor (NGC 253) se encuentra en la constelación del mismo nombre y es una de las galaxias más brillantes en el cielo. Es lo suficientemente brillante como para ser vista con unos buenos prismáticos y fue descubierta por la astronoma inglesa Caroline Herschel en 1783. NGC 253 es una galaxia espiral que se encuentra a unos 13 millones de años luz de distancia de la Tierra. Es el miembro más brillante de una pequeña colección de galaxias llamado el Grupo de Escultores, uno de los más próximos a nuestro cúmulo, Grupo Local. Parte de su importancia se debe a su estatus como galaxia en pleno proceso de formación estelar rápida. NGC 253 posee tantas nubes de polvo, que oscurece la visión de muchas partes de la galaxia. Visto desde la Tierra, la galaxia se encuentra casi en el borde del grupo, con los brazos espirales claramente visibles en su parte exterior, junto con un núcleo brillante en su centro.

VISTA,  acrónimo de Visible & Infrarected Survey Telescope for Astronomy, la última incorporación del Observatorio Paranal en Chile, desierto de Atacama, es el telescopio más grande del mundo.Después de que el European Southern Observatory (ESO) se hiciera cargo de las instalaciones en el país sudamericano a finales de 2009, el telescopio ha sido usado en dos estudios detallados de pequeñas secciones del cielo antes de que se embarcará en un numero mayor de observaciones que están actualmente en curso. Una de estas observaciones fue un estudio detallado de NGC 253 y su entorno.

Como VISTA trabaja en longitudes de onda infrarrojas se puede ver a través de la mayor parte del polvo. Un gran número de estrellas más frías que son apenas detectables con los telescopios de luz visible, pueden ser ahora también observadas. El estudio realizado con VISTA, revela ahora la mayoría de lo que estaba oculto por las nubes de polvo en la parte central del disco y permite una visión clara de una franja prominente de estrellas, una característica que no se ve en imágenes en espectros de luz visible.

Las magnificas condiciones de visualización de VISTA, sumadas a otras efectuadas con el Very Large Telescope  (VLT), situado en la cima de una cercana montaña,  permiten que las imágenes sean excepcionálmente nítidas para un telescopio con base en tierra.

Con este poderoso instrumento, los astrónomos  quería desentrañar algunos de los misterios que escondía la galaxia Escultor. Los estudios se enfocan ahora a la observación de  la gran cantidad de estrellas gigantes rojas en el halo que rodea a la galaxia, la medición de la composición de algunos de las pequeñas galaxias satélite enanas, y tratar de descubrir nuevos objetos como cúmulos globulares y galaxias enanas ultra-compactas que de otro modo serían invisible sin la profunda óptica de infrarrojos del VISTA. Utilizando los datos exclusivos que el telescopio ofrece, se planea confeccionar un mapa de la galaxia y de como se formó y evolucionó.

Enlace original: VISTA views the Sculptor galaxy.

Para sabr más: VISTA (eng). Galaxia Escultor.

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