Un oceano podría haber cubierto la tercera parte de Marte en el pasado


Un vasto océano cubría probablemente un tercio de la superficie de Marte hace unos 3500 millones años, según un nuevo estudio realizado científicos por de la Universidad de Colorado en Boulder.

El estudio  es el primero en combinar el análisis de  varias características relacionadas con el agua, entre ellas el estudio de decenas de depósitos fluviales y miles de valles de  ríos de la superficie marciana, para detectar la presencia de un océano. “Aunque la idea de que un antiguo gran océano poblaba la superficie de Marte había sido repetidamente cuestionada a lo largo de las últimas dos décadas, el nuevo estudio proporciona más apoyo a la idea de que existió una vasta región de agua en el planeta rojo en el pasado”, dijo el investigador de la Universidad de Colorado Gaetano Di Achille, autor principal del estudio.

Un documento sobre este tema, escrito por Di Achille y el profesor asistente Brian Hynek del departamento de ciencias geológicas aparece en el número de junio de la revista Nature Geoscience.

“Más de la mitad de los 52  depósitos identificados por los investigadores en el nuevo estudio (cada uno de ellos fue alimentado por numerosos valles fluviales) probablemente marcaron los límites del océano propuesto, ya que todos estan aproximadamente a la misma altura.Veintinueve de esos 52 deltas se conectaban con el antiguo océano marciano y la capa freática del mismo, así como con  varios grandes lagos adyacentes”, dijo Di Achille.

El estudio es el primero en integrar múltiples conjuntos de datos de los deltas, redes de valles y topografía de un cuidadoso estudio fotográfico de la NASA y la Agencia Espacial Europea recogido por diversas misiones orbitales desde 2001. “El estudio implica que el antiguo Marte probablemente tenía un  ciclo hidrológico parecido a la Tierra, que incluiría precipitaciones, formación de nubes y hielo y  acumulación de aguas subterráneas”, dijo Hynek.

Di Achille y Hynek utilizaron un sistema de información geográfica, o SIG, para marcar y estudiar el terreno marciano y concluyeron que el océano probablemente había cubierto alrededor del 36 por ciento del planeta y contenía entre  30 y 124 millones de kilómetros cúbicos de agua. Esta cantidad de agua se habría formado en  una capa profunda  550 metros repartida por todo el planeta.

El volumen de los antiguos océanos de Marte habría sido  aproximadamente 10 veces menor que el volumen actual de los océanos de la Tierra. Conviene recordar que Marte posee un tamaño aproximado de la mitad que la Tierra.

“La elevación promedio de los deltas de los bordes  propuesta para este océano es extraordinariamente estable en todo el planeta”, añade Di Achille. Además, las pendientes de subida de antiguos lagos de este  mar probablemente se formaron dentro de los cráteres de impacto de asteroides y  posteriormente se emplearon en transportar aguas subterráneas entre los lagos y el mar antiguo, según los investigadores.

Un segundo estudio encabezado por Hynek, el  investigador Michael Playa de LASP y la estudiante de doctorado de la Universidad de Colorado, Monica Hoke, se publica, asimismo,  en el Journal of Geophysical Research  y ha detectado alrededor de 40.000 antiguos cursos fluviales en Marte. “Eso es aproximadamente cuatro veces más que los identificados hasta la fecha”, dice Hynek.

“La abundancia de estos valles fluviales requiere una cantidad importante de precipitaciones”. Esto arroja luz a  la presencia en el pasado de lluvias en el planeta rojo. “Un océano era la prueba  que se necesitaba para abalar la hipótesis de lluvias constantes”.

“Estos resultados apoyan las teorías existentes sobre la magnitud y el tiempo de formación de un  gran océano en Marte e implican unas condiciones en la superficie que, probablemente, permitieron la aparición de una hidrosfera activa que integraba redes de valles, deltas y un gran océano de un modo similar a como sucede en la Tierra “, dice el estudio aparecido en Nature Geoscience.

“Una de las principales preguntas que nos gustaría responder es donde fue toda esa agua”, dijo Di Achille. Con respecto a eso, futuras misiones a Marte  deberían ayudar a responder esta pregunta y proporcionar nuevos conocimientos sobre la historia del agua marciana.

Los deltas de los ríos en Marte son de gran interés para los científicos planetarios, ya que deltas similares  en la Tierra guardan restos de carbono orgánico y otros biomarcadores de vida y son un blanco principal para la exploración futura en busca de vida en el planeta rojo. La mayoría de los astrobiólogos creen que cualquier indicio de vida actual en Marte se descubriría en forma de microorganismos subterráneos.

“En la Tierra, deltas y lagos  preservan de modo excelente signos de vida pasada”, dijo Di Achille. “Si la vida se hubiera llegado a producir alguna vez en Marte, los deltas podrían ser la llave para desenterrar el  pasado biológico de Marte”.

Hynek asegura que la formación de océanos de larga duración pueden haber proporcionado un ambiente ideal para que la vida a nivel microbiano pudiera haberse afianzado en Marte.

Enlace original: New study indicates an ancient oceant may have covered one-third of Mars.

Para saber más: Exploración de Marte. Mars oceans hypothesis (eng).

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