Retrato de un planeta joven


Nuevas imágenes han confirmado que un diminuto punto de luz fotografiado por primera vez cerca de la estrella Beta Pictoris en 2003 es de hecho, un planeta, uno de los muchos extrasolares que son encontrados cada año. Este, de hecho, es extremadamente joven, tan sólo 12 millones años de edad. El planeta, que posee una masa equivalente a nueve veces nuestro familiar Júpiter, es el más joven jamás registrado directamente orbitando una estrella, proporcionando la firme evidencia de que los planetas pueden formarse deprisa.

El planeta, también está mucho más cerca de su estrella madre  (un poco más de la distancia de Saturno al Sol) que cualquier otro planeta extrasolar fotografiado hasta ahora. “Esto permitirá a los astrónomos realizar un seguimiento completo de su órbita en menos de 20 años”, dice Anne-Marie Lagrange de la Universidad Joseph Fourier en Grenoble, Francia. Ella y sus colegas describen los nuevos hallazgos en un artículo publicado en Internet en la revista Science.

“La gente ha estado prediciendo la existencia de este planeta masivo durante muchos años, y estas imágenes son finalmente lo que hemos estado esperando”, dice Christian Marois, del Instituto de Astrofísica Herzberg en Victoria, Canadá, que no forma parte del equipo.

Observaciones adicionales proporcionarán nueva información sobre la composición de la atmósfera de este planeta similar a Júpiter, que se encuentra a unos 65 años luz de la Tierra. Las observaciones del planeta, llamado Beta Pictoris b, también revelan nuevos detalles sobre su interacción con un disco de gas y polvo que lo rodea  y se extiende más allá del planeta. Este disco de escombros se cree que ha surgido del polvo generado por las colisiones de cometas o asteroides en la superficie de Beta Pictoris b.

“Este descubrimiento será una mina de oro para los científicos que estudian cómo se forman los planetas y como evolucionan en la presencia de un disco de restos formado por el impacto de cometas y asteroides “, comenta el astrónomo Paul Kalas de la Universidad de California, Berkeley, quien no estuvo involucrado en el nuevo estudio.

Dada la juventud de Beta Pictoris, el planeta masivo que orbita la estrella “de alguna manera es una instantánea fiel de lo que sucedió en nuestro sistema solar cuando Júpiter nació”, añade Kalas . “Tenemos varias teorías acerca de cómo los planetas se forman, y los datos de Beta Pictoris b van a ser de gran ayuda para dilucidar entre ellas, ya que la fotografía de un planeta tan joven nos va a decir mucho sobre los principios teóricos que deben adoptar.”

El planeta más  joven fotografiado hasta la fecha era en realidad un trío de ellos que orbitan la estrella HR 8799, a 60 millones de años luz.

Marolis dice que la cantidad de polvo y gas que permanece junto al planeta indica que Beta Pictoris se encuentra en proceso de formación de un sistema multiplanetario.

El disco, estudiado por telescopios  durante casi tres décadas, dio a los investigadores un primer indicio de que la estrella pueda albergar las materias primas necesarias para la fabricación de otros planetas. En 2003, Lagrange y sus colaboradores, utilizando una cámara especial  de la European Southern Observatory Telescope en la cima de Cerro Paranal en Chile, vio un débil punto de luz dentro del disco, pero no podían decir si el objeto era un planeta o una señal falsa de una estrella de fondo.

En las imágenes tomadas en el otoño de 2009, los investigadores pudieron comprobar  que el objeto se movía en sincronía con la estrella, lo que confirma que el cuerpo se trataba de un planeta en órbita.

“El resultado es convincente e impresionante”, dice Michael Liu, de la Universidad de Hawai en Honolulu. “La posibilidad de medir la órbita durante los próximos años será una estupenda manera de entender mejor cómo se formó Beta Pictoris b”.

Autor: Ron Cowen.

Enlace original: Portrait of a youthful planet.

Para saber más: Planetas extrasolares.

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