Extraños déficits químicos en Titán podrían ser pruebas de la existencia de vida


Dos nuevos estudios sobre la composición química de Titán, luna de Saturno , plantean la posibilidad de que bacterias basadas en metano pudieran existir en su superficie.

“Un reciente déficit de acetileno y el hidrógeno podría ser explicada con sin necesidad de invocar la biología”, dice el astrobiólogo Chris McKay del Centro Ames de Investigaciones de la NASA en Moffett Field, California. “Los resultados, sin embargo, pueden tener implicaciones que lleven a la posibilidad de vida en Titán”, añade.

Uno de los nuevos estudios, publicado en línea el 15 de marzo, se centra en una simulación por ordenador indica un déficit de moléculas de hidrógeno a partir del flujo descendente de la atmósfera de Titán. La atmósfera del satelite del planeta anillado genera moléculas de hidrógeno transformando la luz ultravioleta y las moléculas de metano acetileno.

Utilizando datos de dos espectrómetros de la sonda espacial Cassini, Darrell Strobel, de la Johns Hopkins University en Baltimore encontró que el flujo de moléculas de hidrógeno de la atmósfera de Titán era del orden de  10.000 billones de billones por segundo. Pero el análisis no encontró la acumulación esperada en la superficie. Strobel dice que es poco probable que el hidrógeno se halle debajo de la superficie.Y debido a que Titán es tan frío, sería necesario un catalizador  para convertir estas moléculas y el acetileno en metano.

“Estos resultados podrían sugerir la posibilidad de vida, pero de ninguna manera se trata de un factor decisivo”, dice Strobel. “Lo que queremos hacer a continuación es  medir algo, como la presencia de un catalizador, que pueda probar o refutar la esta hipótesis”.

Un segundo artículo, publicado en línea el 28 de abril en la Revista Geophysic Research, las mediciones de otro espectrómetro de la Cassini también demostraron esa falta de acetileno en el satélite. Tanto el acetileno como el benceno se producen cuando la luz del sol golpea el gas metano en la atmósfera de Titán, cayendo después a la superficie.Roger Clark, de, Instituto Geológico de EE.UU.  y sus colegas encontraron un montón de benceno en la superficie pero no sucedió lo mismo con el acetileno, a pesar de que el acetileno se prevé que sea el más abundante de los dos compuestos en la atmósfera.

“Por sí sola, la falta de acetileno, así como un déficit encontrado previamente de etano, no demostrarían que este ha existido durante toda de la historia de Titán”. “La abundancia, así como el déficit podría haberse debido a una producción menor de la esperada”.

Varios investigadores han sugerido que los hidrocarburos de Titán podría ser la base para la vida, jugando el mismo papel que el agua líquida en la Tierra.

Así como los organismos en la Tierra se combinan con el oxígeno molecular de compuestos orgánicos para obtener energía, los organismos de Titán podrían relacionar hidrógeno molecular con acetileno. McKay y Smith Heather, de la Universidad Estatal de Utah, propusieron esta hipótesis  hace cinco años. Por lo tanto es interesante que tanto el acetileno como el hidrógeno no aparecen en la superficie.

Cuando se combina con el hidrógeno, el acetileno es una fuente potencialmente inmensa de energía metabólica, “lo suficientemente grande como para alimentar una biosfera”, comenta el científico planetario David Grinspoon del Museo de Denver de Naturaleza y Ciencia. Y debido a que  la combinación de acetileno e hidrógeno molecular produce metano, también sería importante resolver este misterio. El metano se rompe fácilmente por la luz solar, pero de alguna manera, Titán mantiene un suministro abundante de ella. Organismos que reaccionaran con el hidrógeno y el acetileno, podrían ser la respuesta.

“Sin embargo, aunque algunos científicos parecen estar dispuestos a especular sobre la vida en Marte, la gente es muy cauteloso a la hora de decir que estos datos supongan  la posibilidad de existencia de vida en Titán,” dice Grinspoon. “La idea de la necesidad de agua líquida para sustentar la vida está muy aferrada”, agrega.

Sin embargo, advierte McKay, las explicaciones no biológicos tienen más probabilidades de resolver el misterio.

“Es importante señalar que cada una de las observaciones por separado puede ser explicada por procesos abióticos”, añade Jonathan Lunine, profesor de física en la Universidad de Roma y  co-autor de uno de los estudios. “Sin embargo, la unión de estos dos misterios resulta intrigante, y pide  mediciones más detalladas in situ en una futura misión  que podría probar o descartar la evidencia de vida en Titán de modo irrefutable.”

Autor: Ron Cowen

Enlace original: Missing chemical on Titan could signal life.

Para saber más: Titán.

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2 pensamientos en “Extraños déficits químicos en Titán podrían ser pruebas de la existencia de vida

  1. UN REPORTAJE VERDADERAMENTE INTERESANTE, DE HECHO ESTOY AL DÍA CON LAS INVESTIGACIONES DE LA SONDA CASSINNI, AL OBJETO DE ENCONTRAR VIDA EN DICHO SATÉLITE, QUE A DECIR VERDAD, YO LLAMARÍA PLANETA.
    GRACIAS.

  2. TODA LA HUMANIDAD VERDADERAMENTE ESTÁ ESPERANDO UNA RESPUESTA A SI HAY O NO INDICIOS DE VIDA EN OTROS PLANETAS, ¿CUANDO SERÁ RESUELTO DICHO MISTERIO?
    GRACIAS.

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