Galaxias empaquetadas


Una alucinante nueva imagen de espacio lleno de miles de pequeños puntos de color, cada uno una galaxia distante, hace creer a los astrónomos que las galaxias más brillantes tienden a ser más activos en ciertas partes del universo.

Durante más de una década, los astrónomos han estado desconcertados por algunas  galaxias extrañamente brillantes en el universo, y en cuyo interior parece estar formándose estrellas a un ritmo superior al habitual. Esto sería aparentemente incompatible con las teorías convencionales acerca la formación de galaxias. Esta espectacular nueva imagen del Observatorio Herchscel de la Agencia Espacial Europea puede ayudar a reafirmar los astrónomos sus teorías acerca de la formación de galaxias.

¿Qué impulsa la formación de estas galaxias extrañas, y en qué tipo de entorno se encuentran? La respuesta a esta pregunta parte de la proximidad a la que las galaxias se encuentran entre sí. Ahí es donde entra en juego el telescopio del Observatorio Herschel y su increible capacidad de mapeo, muy sensible en áreas extensas, para determinar su ubicación, mostrando por primera vez como estas galaxias se unen en estrecha colaboración entre sí en el centro de los grandes cúmulos de galaxias, como si estuvieran empaquetadas.

El telescopio Herschel puede ver material que no puede ser visto a simple vista, es decir longitudes de onda de gas frío y polvo  que brillan con luz infrarroja.

El instrumento de precisión del Herschel puede observar grandes extensiones del cielo, de alrededor de 60 veces el tamaño aparente de la luna llena. Las dos regiones asignadas hasta ahora se encuentran en las constelaciones de la Osa Mayor y Draco. A una distancia de alrededor de 10 mil millones de años luz.

En la nueva imagen de Herschel de una de estas regiones, el telescopio encontró miles de diminutos puntos de luz de color, cada uno de ellos toda una galaxia que contiene a su vez miles de millones de estrellas.

Los colores representan  las longitudes de onda de la luz,  siendo más rojo para las galaxias más lejanas  o con un contenido de polvo más frío, mientras que los puntos más brillantes representan galaxias en las cuales se están formando estrellas de modo veloz.

La imagen muestra que las galaxias no están repartidas al azar. Esta agrupación de galaxias a través del espacio proporciona información sobre la forma en que han interactuado en la historia del universo.

Estos resultados muestran que las galaxias luminosas ocupan preferentemente las regiones del universo que contiene más materia oscura, la misteriosa materia invisible que representa las tres cuartas partes de la materia en el universo.

La obra, que fue presentado la semana pasada en el Primer Simposio de Resultados Herschel en los Países Bajos, también se detallará en un próximo número especial de la revista Astronomy & Astrophysics dedicada al Observatorio Herchesl.

Enlace original: Thousand of galaxies found packed in busy cosmic clusters.

Para saber más: Formación de galaxias.

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