El planeta extrasolar más cercano a La Tierra


Los astrónomos que buscan mundos similares a la Tierra ya necesita mirar más allá de Alfa Centauri, nuestro sistema estelar más cercano.

Un planeta del tamaño de la Tierra ha sido descubierto orbitando una estrella en el sistema, a sólo 4,4 años luz de distancia. La masa del planeta es similar a la de la Tierra, pero su órbita no. Ubicado cerca de su estrella -25 veces más cerca que la Tierra es el sol- el planeta es probablemente un mundo extremadamente caliente e incapaz de albergar vida .

Sin embargo, el descubrimiento, publicado Nature, enciende los sueños de enviar una nave a Alpha Centauri, un objetivo perenne interestelar favorecido por su ubicación en el patio trasero celestial de la Tierra.

“Un planeta rocoso alrededor de Alpha Centauri, nuestra vecina más cercana es increíble”, dice la astrónoma Debra Fischer de la Universidad de Yale. “Si tuviéramos que enviar una nave a cualquier lugar, o una sonda, este es el lugar donde primero deberíamos ir. Y si hay pruebas de que hay planetas rocosos allí, estaríamos locos si nos saltaramos ese objetivo”.

El planeta rocoso circunvala Alfa Centauri B, una estrella un poco más pequeña y fría que el Sol. Pero  un año ahí apenas dura 3,236 días, el planeta no es exactamente un gemelo de la Tierra. Siendo así que se acerca tanto a su estrella, solo puede significar que el planeta tiene una temperatura superficial de alrededor de 1.200 grados centígrados, señala el astrónomo Greg Laughlin de la Universidad de California, Santa Cruz . “Es absolutamente inhabitable, totalmente quemado, completamente no parecido a la Tierra en todos los aspectos”, dice.

Pero un planeta rocoso tan cerca de Alpha Centauri B sugiere que podría haber más planetas en el mismo sistema; tal vez rocosos y un poco más lejos de su estrella, en el área donde la vida podría desarrollarse cómodamente. “Creo que las probabilidades de que haya un planeta interesante, un planeta verdaderamente interesante en el sistema, son muy altas, ya que sabemos que éste está ahí”, dice Laughlin. Los datos devueltos desde el telescopio espacial Kepler de la NASA que busca planetas en torno a una población de estrellas que en su mayoría se encuentran a más de 600 años-luz de distancia, sugieren que los sistemas planetarios múltiples son comunes, especialmente cuando los planetas pequeños y rocosos se encuentran en órbitas cercanas.

También hay una buena probabilidad de que Alpha Centauri A -la pareja más grande de Alfa Centauri B- también alberga planetas. Pero debido a que Alpha Centauri A es más grande, más brillante y turbulenta, los pequeños planetas que orbitan sería más difíciles de encontrar.

Las observaciones anteriores indicaban que no había planetas más grandes que Neptuno en torno a cualquiera de las tres estrellas de Alfa Centauri. Sin embargo, estas observaciones no descartan más pequeños, pero más difíciles de detectar, planetas.

“La forma en que describimos esto es: los planetas sencillos fueron encontrados hace mucho tiempo”, dice Sara Seager, astrofísica del MIT.

Dirigido por un equipo de la Universidad de Ginebra, los astrónomos detectaron el planeta usando HARPS, el High Accuracy Radial Velocity Planet Searcher. No se sorprendieron de encontrarlo.

“Sabemos ahora que estos planetas están por todas partes. Las preguntas son, ¿Cómo son de grandes? ¿Cuán lejos están de su estrella? Eso es lo que estamos tratando de caracterizar”, dice el coautor del estudio y astrónomo Stephane Udry, de la Universidad de Ginebra. “Eso nos ayudará a comprender cómo se forman”.

Instalado en el telescopio de 3,6 metros en el Observatorio Europeo del Sur en La Silla, Chile, HARPS mira a las estrellas en busca del tirón gravitacional de los planetas en órbita. Debido a que este planeta es tan pequeño, sus tirones son tan suaves que bambolean sólo muy ligeramente Alpha Centauri B, cambiando la posición de la estrella unos 50 centímetros por segundo. Por lo que encontrar la firma del planeta significaba que el equipo necesitaba filtrar cuidadosamente otras fuentes de variabilidad estelar, como manchas solares, protuberancias en la superficie de la estrella e interacciones gravitatorias con Alfa Centauri A.

“Es una difícil detección, no hay absolutamente ninguna duda al respecto”, dice Fischer. “Una detección que es tan técnicamente difícil,  que requiere confirmación.

Fischer está planeando llevar a cabo observaciones de seguimiento con su propio instrumento, llamado CHIROB, que busca bamboleos estelares de una manera ligeramente diferente. También hay una posibilidad -por lo menos del 10%, pero tal vez tan alta como el 25%, dice Laughlin- de que el planeta pase entre Alfa Centauri B y la Tierra. Si es así, los astrónomos podrán observar caídas en la luz de las estrellas que se producen cuando el planeta cruza la línea de visión entre Alfa Centauri B y la Tierra.

Ese es el mismo método que Kepler utiliza para encontrar planetas -pero Kepler no está orientado a cualquier lugar cercano a Alpha Centauri, por lo que no puede hacer el trabajo. Otro telescopio en órbita, el microsatélite MOST de Canadá, podría ser capaz de detectar huellas dactilares oscuras del planeta y determinar su radio, permitiendo a los científicos para su densidad y los ingredientes probables de su composición.

Aunque el planeta no es un análogo de la Tierra verdadera, coloca a Alpha Centauri como un destino legítimo para una sonda de capacidad espacial a un mundo extrasolar; aunque en  los márgenes de la utilidad. Incluso una sonda del tamaño de un teléfono celular de tamaño a una velocidad del 10 por ciento la velocidad de la luz tendría un viaje hasta allí de 40 años. También tiene que ser capaz de manejar variaciones extremas de temperatura, permaneciendo funcional durante décadas, y lograr una comunicación con la Tierra a años luz de distancia fiable y orbitar alrededor de una estrecha franja entre el pequeño planeta de su sol sin convertirse en un bocado estelar.

Así que si los científicos pudieran enviar una sonda a espiar al planeta cercano, ¿qué harían? Tomar fotos. “Se puede imaginarla haciendo zoom y sacrificándose por una imagen. Igual que el Voyager”, dice Seager. Estudiar la atmósfera del planeta -si la tiene- y sus entrañas. Tratar de aterrizar sondas en él -sondas que no se derretirían. O, si el planeta posee una órbita sincrónica, con un lado siempre de cara a la estrella, podríamos aterrizar en el lado oscuro, que mucho más fresco“, dice Seager. “Esto dispara nuestra imaginación, tratando de pensar cómo podemos viajar hasta allí.”

Autor: Nadia Drake

Enlace original: The alien next door

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